3 December 2018 Week Four

Naturally, people we meet while visiting the island are curious to know how long we have been living here. While proudly stating that we have been Antarctic residents for an impressive two and a half weeks, I was brought back down to earth when a passenger kindly pointed out that he had in fact been in Antarctica longer than us, just on his cruise! At the end of this coming week, however, we will have been here almost a month already. To say that ‘time flies when you’re having fun’ seems so very fitting for these first few weeks, as it seems hard to believe how much we’ve packed in, and how many laughs there have been along the way.


Since arriving, one of the first things to become apparent about life in Antarctica has been to expect the unexpected. This week bad weather has altered our visit schedule on an almost daily basis as ships have changed plans due to ice and wind conditions both locally and on the Drake Passage. We were expecting a ship free day on Monday, so we decided that a lie-in might not go amiss. At 6:30 am however, Heidi woke to a very polite radio call from a ship requesting an unscheduled visit, hoping to land in half an hour - the rest of us were still in bed! Thankfully we had indeed prepared for the unexpected the day before, and we were ready to open our doors within the hour. We certainly didn’t anticipate the generosity of their thank you either: a case of wine, 2kg of rollmops and 15kg of cheese!


This week’s wild and ever-changing weather has brought some very strong winds and a large amount of fresh snow falling almost every day on the island. As mentioned by Guillaume and Hannah in the past weeks, we have spent some very happy days digging out various sites including the towering snow corridor of steps at chains landing and the gash site on the south of the island. Unfortunately, this week’s snow has meant that within a day of digging, we are practically back to square one! Luckily I think we all quite enjoy a bit of shovelling to warm us up and three weeks in, it’s still a novelty as daily chores go. With both sites being on the shoreline, taking a break from the shovelling gives us a chance to watch the penguins spinning through the crystal clear water having their daily bath, to see a passing iceberg split and flip in the water or to spot some terns, cormorants or petrels flying by. Today we counted an incredible 115 seals around the island, including three drifting past on a swiftly moving ice floe.


Continuing a Port Lockroy tradition, however, the weather took a break for our very first rest day since arriving 18 days earlier, and provided a perfect day of blue skies and sunshine for us on Wednesday. Unlike our Monday morning, we all enjoyed a gloriously uninterrupted lie in followed by an impressive Antarctic brunch of eggs, beans, homemade bread and avocado! We can’t pretend it's tinned food all day every day. We all spent the afternoon outside, finally getting the chance to explore our little island in the sunshine. An unusually low tide exposed a huge amount of the beach around the northern shore where the penguins were enjoying themselves in the shallows and testing their acrobatics, jumping from rock to rock. An excursion across to Bills Island also felt fairly adventurous as our first departure off the island by foot, albeit a mere 30-metre walk. The sunshine also brought some more wildlife to the island than our regular Gentoo friends, with an Adélie and a Chinstrap on the beach as well as six Weddell seals sunning themselves on the snow, contentedly scratching their bellies from time to time. Our rest day ended with scones for tea and apple crumble for pudding – the proverbial cherry on top to an already lovely day.


On cue, the weather closed back in as our rest day ended and the snow has continued to fall, with the flakes so big and fluffy today that they look like feathers as they billow past the windows. While there are plenty of unexpected Antarctic surprises waiting around every corner, there are certain things that have been known all along. We have had the pleasure of sharing our first weeks of this season with Al, Michael and Geoff from the conservation team - and Adele who left on the NG Explorer last week – but unfortunately, their departure is planned for Monday on the Fram. It will definitely feel comparatively quiet and empty in the Nissen when they’re gone and the view from our kitchen window as we do the washing up will be missing its familiar red tent! All the best to the guys on their journeys homeward.


As December has arrived, Port Lockroy festive spirits are in full swing as we opened the first door in the advent calendar this morning – the white dove inside has been reassigned a snowy sheathbill – and the first Christmas songs could strike at any moment.


We’re looking forward to seeing what this week has in store for us, be it anticipated or not. Although, if there is one thing I have been able to depend on so far, it’s that a background in Classical and Middle Eastern history, is somewhat unexpected in Antarctica.


Kirsty


Les visiteurs de passage sur l’île sont tout naturellement curieux de savoir depuis combien de temps nous sommes arrivés. Alors que je me targuais d’avoir habité l’Antarctique depuis deux longues semaines et demies, l’un deux m’a gentiment ramené sur terre en me faisant remarquer qu’il avait passé plus de temps que moi en Antarctique durant sa croisière. Cependant, à la fin de cette semaine cela fera déjà quasiment un mois que nous sommes arrivés. L’adage « le temps passe vite quand on s’amuse » s’applique clairement à ces premières semaines. Il est difficile de croire tout ce que l’on a accompli en si peu de temps, de même que le nombre de fous rires qui allaient avec.


Depuis notre arrivée, une des choses qui nous est apparût comme une évidence à propos de l’Antarctique, est qu’il faut s’attendre à tout, même à l’inattendu. Cette semaine le mauvais temps a quotidiennement perturbé le planning des visites, le vent et la quantité de glace sur l’eau forçant les bateaux à changer leurs plans, tant dans les environs que sur le passage de Drake (entre le Cap Horn et la Péninsule). De ce fait, nous étions supposé avoir une journée sans visite lundi, et une grasse mat’ était de mise. Cependant, à 6h30, Heidi a sauté du lit pour répondre à un charmant appel radio provenant d’un bateau qui nous demandait l’autorisation de débarquer ses passagers sur l’île, dans 30 minutes ; nous étions toujours au lit ! Heureusement nous avions anticipé le coup la veille, étions paré à toutes éventualités et leur avons ouvert nos porte dans l’heure. Par contre nous n’avions clairement pas anticipé la générosité de leur reconnaissance ; une caisse de 12 bouteilles de vin, 2kg de poissons roulés et 15kg de fromage!


La folle et incertaine météo de cette semaine nous a apporté des vents très forts et une large quantité de neige, tombant quasiment tous les jours sur l’île. Comme le disaient Guillaume et Hannah lors des blogs précédents, nous avons passé quelques heureuses journées à dégager divers points stratégiques tels que le corridor de marches creusées dans la neige au débarcadère, et nos toilettes au sud de l’île. Hélas, au grand hélas, les neiges de cette semaine ont réduit nos efforts à néant, retour à la case départ ! Heureusement je crois que nous apprécions tous notre pelletage quotidien pour nous réchauffer un peu, ce n’est pas encore devenu une plaie. Ces deux sites étant en bord de mer, prendre une petite pause durant le pelletage nous permet d’admirer les manchots dans l’eau claire comme le Crystal faire des pirouettes pour se laver, voir un iceberg de passage se briser et tourner sur lui-même, ou de voir des sternes, cormorans, et autres oiseaux voler dans les parages. Aujourd’hui nous avons compté 115 phoques aux alentours de l’île dont trois en dérive sur un iceberg allant et venant selon le courant.


Toutefois, dans le plus pur respect des traditions à Port Lockroy, la météo a fait une pause pour notre premier jour de congé, 18 jours après notre arrivée, et nous a fourni une parfaite journée de ciel bleu ensoleillé mercredi. Contrairement à notre lundi matin, nous avons tous profité d’une bonne grass’mat ininterrompu, suivie d’un super Brunch made in Antarctica avec œufs, beans, pain maison et avocats . Nous ne vivons pas que de boîtes de conserve ! Nous avons tous passé la journée dehors à enfin explorer notre petite île ensoleillée. Une marée exceptionnellement basse ce jour-là à mis à jour une grande partie de la plage de la côte nord où les manchots s’amusaient dans les flaques et testaient leur qualités d’acrobates en sautant de rocher en rocher. Une petite traversée jusqu’à Bills Island fut aussi une grande aventure puisque nous quittions l’île et nous en éloignions à pied pour la première fois, de 30 mètres… Le soleil a aussi apporté son lot de nouveaux animaux avec un Adélie et un Chinstrap sur la plage, ainsi que six Weddells faisant bronzette sur la neige en se grattant le nombril de temps en temps. Notre jour de congé s’est terminé avec des scones pour le dîner et un crumble aux pommes pour dessert, cerise sur le gâteau de cette superbe journée.
A peine notre jour de congé finit, la météo a repris ses droits, et la neige s’est remise à tomber, avec des flocons si gros et duveteux qu’on aurait dit des plumes en dérive devant nos fenêtres. Beaucoup de surprises à tous les coins en Antarctique donc, mais aussi quelques certitudes. Nous avons eu le plaisir de partager nos premières semaines avec Al, Michael et Geoff de l’équipe de conservation, ainsi qu’Adèle qui est parti sur le NG Explorer la semaine dernière, mais hélas le temps de quitter l’île est venu pour eux, ce lundi sur le Fram. Notre petite Nissen Hut va clairement nous paraître bien vide et silencieuse après leur départ, et la vue que l’on a depuis la fenêtre de la cuisine en faisant la vaisselle ne sera plus la même sans sa tente rouge. Bon vent à nos amis en route vers leur chez eux.


Avec l’arrivée de décembre, la féerie de Noël a atteint Port Lockroy, via notre calendrier de l’avant dont nous avons ouvert la première fenêtre samedi ; la blanche colombe à l’intérieur a été renommée en Sheatbill. Les chants de Noël peuvent tomber à n’importe quel moment!


Nous avons hâte de voir ce qui nous attend cette semaine, que ce soit prévu ou non.


En tous cas, une chose est sûre, un diplôme en Histoire de l’Antiquité et du Moyen Orient est pour le moins inattendu en Antarctique.


Kirsty

 

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